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海外紀行 オーストラリア

神秘の大地、西オーストラリアへ

文・𠮷原 徹 写真・竹沢うるま

世界で最も古い大陸のひとつと言われ、40億年以上前の鉱物も発見されたオーストラリア大陸。とりわけ太古の自然が残り、固有の動植物を有するのが西オーストラリア州だ。壮大な自然の宝庫ブルーム、プレミアムワインの聖地マーガレット・リバー、美しき州都パースと3都市を巡り、悠久の時を五感で感じるタイムトラベルへ。

Broome ブルーム、初めての自然現象に息を呑む

太古の峡谷に現れた、「水平の滝」

水上飛行機は、少しずつ高度を下げながら着水体勢に入っていた。窓の外には、抜けるような青空と荒々しい岩肌、そして崖の間を“水平”に流れる滝──。その圧倒的な風景に、思わず言葉を失ってしまう。ブルームを起点とするキンバリー地域。ここには手つかずの自然が生み出すダイナミズムが息づいていた。

地球上で最も古い大陸のひとつと言われるオーストラリア大陸。その面積の3分の1ほどを占める西オーストラリア州は、40億年以上前の鉱物や約35億年前の化石などが発見されたことでも知られる場所だ。なかでも、同州北部に位置するキンバリー地域は、「地球上で最も人口密度の低い地域」のひとつ。日本がすっぽりと収まるほどの広大な大地に4万人足らずの人びとが暮らすこの地域では、荒野と入り組んだ海岸線が生み出すその“秘境性”ゆえに、今もなお太古の自然の姿が保たれている。

キンバリー地域の自然を象徴する場所のひとつが、バッカニア諸島のタルボット湾にある「ホリゾンタル・フォールズ(水平の滝)」だ。“垂直”ではなく“水平”に流れる滝の秘密は、荒々しい峡谷が織りなす独特の地形と潮位の変動にある。最大10メートルと世界屈指の干満差を誇るこの海域では、潮の流れが驚くほど強く、速い。干潮時と満潮時の1日2回、大きく移動する海水がボトルネックのようになった峡谷の2カ所の切れ目に集中。滝となって“水平”に流れるのだ。英国の動物・植物学者でBBCのプロデューサーでもあったデイビッド・アッテンボローはこの滝を「世界で最も驚異的な自然現象のひとつ」と称しているが、その光景はまさに圧巻。秘境に滞在し、専用のボートやヘリコプターから自然のダイナミズムが生み出す神秘的な美しさを楽しむエクスカーションは、驚きと冒険心に満ちた贅沢なひとときだ。

キンバリー地域の玄関口となるブルーム。インド洋に面するこの町にも、西オーストラリアに息づく美しい自然が待っている。たとえば、全長約22キロにわたって続くケーブル・ビーチは、純白の砂浜とターコイズブルーの海が広がる絶景の地。特に夕日が水平線と浜辺を茜色に染める風景は壮観。ラクダの背に揺られ、太古の時代から変わらない壮大な夕景と向き合えるキャメルライドは、息を呑むほどにロマンティックなアクティビティだ。ほかにも、ブルームには、白亜紀の恐竜の足跡が残された場所や養分に富んだ海を舞台にしたパールファームなどの美しい見どころも点在。人びとの暮らしは悠久の自然の上に成り立っている。そんな当たり前のことが、ここでははっきりとした手触りをもっている。

Broome

高速ボートで「水平の滝」を駆け抜ける瞬間はスリル満点。満潮時は岩肌の黒い部分まで海面が上昇するというから、潮の動きの大きさに驚かされる。

Broome

「水平の滝」見学は14人乗りの水上飛行機で。空港離陸直後は平坦な大地が続くが、タルボット湾付近の地表はモコモコと隆起し、その変わり様を眺めるのもおもしろい。

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